Nós não temos fazendas orgânicas suficientes. Por que não?

As vendas de alimentos orgânicos nos EUA dobraram na última década, mas a agricultura orgânica não acompanhou o ritmo.

Faz semanas que ele colheu os grãos de sua fazenda e, embora os campos de Casey Bailey estejam quase vazios, algo está se formando abaixo.

Ele se ajoelha no chão, coberto por uma fina camada de palha, até onde os olhos podem ver, e se agita cautelosamente no solo. Riscando a superfície, ele aponta para fios brancos, semelhantes a fibras - hifas , os filamentos de um fungo - um verme e depois uma aranha correndo para se proteger.

"Os organismos do solo , há como um bilhão em uma colher de chá", diz ele. Para Bailey, cujo sustento depende do solo , é um sinal de que um de seus experimentos está valendo a pena.

Bailey, 38 anos, mora na fazenda onde cresceu, mas está adicionando uma reviravolta à tradição familiar. No lugar do que ele chama de práticas “rígidas e baseadas em produtos químicos” da fazenda, ele está fazendo a transição de seus 5.000 acres para métodos de agricultura orgânica .

Não foi um interruptor fácil. Ele navegou desafios através de tentativa e erro porque - apesar do crescimento da agricultura orgânica - não há um mentor ou um manual para seguir. Em uma fazenda convencional, ele diz: “Eu posso contratar pulverizadores para sair e pulverizar toda a nossa fazenda em um dia, e depois vir e espalhar os nutrientes, o fertilizante. Eu não posso fazer isso com orgânico ”.

Não se trata simplesmente de desligar os pulverizadores químicos: os agricultores devem aprender a manejar os nutrientes do solo sem fertilizantes e atacar ervas daninhas e insetos sem herbicidas e inseticidas. É uma curva de aprendizado íngreme.

Bailey está inclinado a descobrir as coisas por si mesmo, de modo que a qualquer momento ele está experimentando diferentes estratégias de cultivo em toda a fazenda, que fica fora da cidade de Fort Benton, no centro de Montana .

E em um novo turno, ele formou uma parceria que oferece uma medida de segurança contra alguns dos riscos. No ano passado, ele vendeu 1.300 acres de trigo e aveia para a Annie's , uma produtora de massas e lanches orgânicos que agora faz parte da General Mills , sediada em Minneapolis , que se comprometeu a comprar mais. A empresa marcou a ocasião com uma caixa de edição limitada de bolachas em forma de coelho que mostravam a foto de Bailey, e um fazendeiro orgânico a algumas horas a oeste era o rosto de macarrão com queijo.

colaboração entre fazendeiros e uma marca pode ser uma solução de engenharia reversa que o mercado orgânico precisa para resolver uma lacuna fundamental: a demanda dos consumidores por alimentos orgânicos está crescendo constantemente, mas a porcentagem de terras agrícolas orgânicas nos EUA está aumentando. Marcas como a de Annie estão se preparando para uma transição mais rápida.

O mercado de alimentos orgânicos dos EUA superou US $ 45 bilhões em vendas em 2017, segundo a Organic Trade Association , um aumento de 6% em relação ao ano anterior e mais que o dobro das vendas de uma década atrás. A área orgânica nos EUA aumentou 20% entre 2011 e 2018, de acordo com a Mercaris , e agora totaliza mais de 5 milhões de acres de terra , mas isso equivale a menos de um por cento da área agrícola total do país.

Com a demanda superando a oferta doméstica, o país importou mais de US $ 2 bilhões em alimentos orgânicos no ano passado, e provavelmente significativamente mais - a USDA rastreia apenas 40 alimentos importados.

O milho orgânico está no topo da lista, com as importações saltando mais de 200% em 2015, segundo o USDA; a grande maioria disso é alimentar animais criados para carnes orgânicas ou laticínios.

“Somos exportadores para o mundo do milho convencional, trigo convencional e soja convencional, mas somos importadores de milho, trigo e soja orgânicos”, diz Eric Jackson, CEO da Pipeline Foods , uma empresa de cadeia de fornecimento orgânica. . O país faz um pouco melhor com a produção, mas o orgânico ainda representa apenas uma fração da área cultivada com frutas e vegetais em todo o país.

'Eu estava morrendo de medo'
Bailey havia deixado a fazenda para a faculdade, onde estudou música e filosofia, mas retornou durante os verões. Quando ele voltou em tempo integral em 2008, ele decidiu tentar cultivar sem produtos químicos. Ele começou com um pequeno lote de lentilhas, depois cultivou alfafa em outros 50 acres. Mas ele não encontrou compradores suficientes para justificar um esforço integral.

Foi quando ele ouviu que Annie estava querendo apoiar agricultores orgânicos - e ele embarcou em um avião para Minneapolis para conseguir uma reunião. "Eu queria saber se eu realmente poderia me sentir confortável indo orgânico com o resto da fazenda", diz ele. Isso significava encontrar uma empresa com uma demanda considerável - na de Annie, ele a encontrou.

“Quando peguei os primeiros 50 acres para fazer a transição para o orgânico, fiquei morrendo de medo”, ele diz. "Eu pensei na parte de trás da minha cabeça, eu cheguei em casa e vou arruinar a fazenda da família."

Esse medo ajuda a esclarecer por que terras agrícolas orgânicas são escassas. A escolha de se tornar orgânico é complicada e arriscada, e as barreiras impedem que muitos agricultores mudem.

O mais fundamental é que a agricultura orgânica requer equipamentos diferentes e outros investimentos iniciais dispendiosos - e requer mais trabalho, principalmente para combater as ervas daninhas. A certificação orgânica do USDA também exige rotação de culturas , o que limita as colheitas que os agricultores podem produzir em um determinado ano, enquanto um produtor convencional pode selecionar uma safra que parece ser mais lucrativa naquele ano e plantá-la.

A infra-estrutura agrícola do país - instalações de armazenamento de grãos e redes de transporte - é projetada para culturas convencionais; os agricultores biológicos precisam de ter uma estrutura de mercado diferente.

E o financiamento para pesquisa orgânica empalidece em comparação com o apoio convencional, o que significa que os agricultores orgânicos têm menos ferramentas disponíveis para eles, como variedades melhoradas de cultivos e estratégias para combater ervas daninhas ou doenças, assim como menos especialistas para consultar.

A maioria dos escritórios de extensão universitária que pontilham regiões agrícolas em todo o país não tem especialistas em orgânicos. Illinois, por exemplo, tem um; A Califórnia, o maior estado agrícola - e o estado com o maior número de fazendas orgânicas - não tem nenhum. Um estudo de 1.800 agricultores em transição para a agricultura orgânica apontou a orientação e a assistência técnica cara-a-cara como crítica e difícil de obter.

"Esse mito de um fazendeiro sobrevoando a cerca - no orgânico, o próximo agricultor pode estar a centenas e centenas de quilômetros de distância", diz Matthew Dillon, diretor sênior de política agrícola da Clif Bar , que está investindo milhões em pesquisa e inovação em agricultura orgânica. .

O período de transição para a agricultura orgânica em si pode ser uma proposta que perde dinheiro. Os agricultores precisam manter suas terras livres da maioria dos produtos químicos por um período de três anos antes de poderem ser certificados como orgânicos. "Eles basicamente cultivam organicamente, mas não recebem o prêmio", diz John Reganold , professor de ciências do solo na Washington State University.

Essa é a lógica por trás das iniciativas de “ transição certificada ” que algumas empresas como a Kashi, que vende barras de cereal e granola sob um selo de transição, formaram nos últimos anos - para dar aos agricultores um prêmio limitado para ajudar a superar esses primeiros anos.

Crise agropecuária
A transição para o orgânico adiciona um fardo às pressões já enfrentadas pelas fazendas dos EUA: A escassez de mão-de-obra persiste, exacerbada pela incerteza em torno da política de imigração, e o agricultor médio americano tem 58 anos, levando à preocupação com o futuro das fazendas que não têm uma geração mais jovem alinhados. E o desenvolvimento imobiliário está devorando terras agrícolas, particularmente em áreas urbanas.

"Vimos regiões completas de produtos simplesmente desaparecerem", diz Heather Shavey , gerente geral de mercadorias da Costco Wholesale , que vendeu mais de US $ 1,2 bilhão em produtos orgânicos no ano fiscal mais recente, respondendo por mais de um quarto de toda a sua produção. produzir vendas.

Várias empresas com participação no movimento orgânico intensificaram-se para ajudar os agricultores a enfrentar a miríade de desafios que enfrentam. Como a de Annie, a Costco tem um esforço similar direcionado a construir relacionamentos com os agricultores. Compromete-se a comprar colheitas de produtores antes de embarcar na transição orgânica.

 

“A coisa mais importante para os produtores que vão do convencional ao orgânico é saber que eles terão um lugar para vendê-lo, e a um preço justo, e é isso que lhes damos”, diz Shavey.

Ao longo de um ano de relacionamento com a General Mills, Bailey diz que percebeu que a empresa está indo além dos padrões orgânicos e promovendo conceitos de sustentabilidade - fornecendo habitats para polinizadores nativos , que enfrentam ameaças em todo o país, e culturas perenes (como o Kernza ) na agricultura moderna, mas considerado muito melhor para a saúde do solo e uma ferramenta potencial para combater a mudança climática.

 

“Eles são voltados para objetivos que me surpreendem com o fato de eles estarem pensando em algo. Polinizadores nativos e trigo perene na General Mills? Isso é incrível ”, ele diz em sua cozinha, cortando um pedaço de pão assado com seu trigo. "Eles podem fazer isso, é a questão", diz ele. "O que eu acho que se resume a mim e outros agricultores como eu."

Carla Vernon , presidente dos negócios naturais e orgânicos da General Mills, disse que as caixas com marcas de fazendeiros foram um sucesso. “Nós amamos como foi. Esperamos que façamos mais coisas assim ”, diz ela. Os consumidores estão exigindo cada vez mais transparência com o abastecimento, e os coelhinhos “preservados pela identidade”, como ela os chamava, atenderam a isso. A empresa, que projeta US $ 1,5 bilhão em vendas orgânicas até 2020, reconhece que não pode fechar a lacuna de fornecimento sem os agricultores como parceiros. No início deste ano, anunciou um plano para converter uma fazenda de trigo convencional de 34.000 acres na vizinha Dakota do Sul em produção orgânica.

O mercado em expansão representa uma compreensão e disposição dos consumidores em pagar um prêmio pela comida por causa de como ela é cultivada, diz Michel Cavigelli, cientista de solo de pesquisa do USDA. “Se você quer proteger o meio ambiente ou comer mais saudável, pague um pouco mais pela sua comida. Isso é o que a orgânica criou, um mecanismo de mercado ”, diz ele.

'Um jogo de xadrez'
Cerca de uma hora de carro a nordeste da fazenda de Bailey, Bob Quinn recentemente entregou as rédeas de sua fazenda histórica a um par de jovens agricultores que agora alugam a terra dele. Um dos primeiros a adotar a agricultura orgânica, bem como grãos de herança, Quinn recebeu pesquisadores e agricultores de todo o mundo que vêm observar sua operação. Ele começou orgânico em 20 acres em 1986, usou seus últimos produtos químicos dois anos depois e transformou sua fazenda de algo como um experimento em um sucesso comercial de 4.000 acres.

Demorou um pouco, diz ele, para encontrar seus sucessores, aqueles dispostos a administrar os aspectos mais imprevisíveis. "Não podemos jogar fertilizantes em um campo, então, em vez disso, temos que construir o solo", diz Chad Fasteson, um dos agricultores que alugam de Quinn.

Fasteson se mudou para cá de uma fazenda convencional, onde ele se cansou de sentar em um trator. "Eu realmente não gosto de trabalhar com os produtos químicos", diz ele. "Então você não pode ir para casa e pegar seu filho porque você está coberto de porcaria, não importa o quão cuidadoso você seja."

Quinn compara a agricultura orgânica a um jogo de xadrez. “Com o orgânico, você tem que projetar vários movimentos à frente, porque você não pode simplesmente explodir algo. Você tem que ver os problemas chegando ”, diz ele. É em parte por isso que ele está doando algumas de suas terras para um centro de pesquisa; Ele está em negociações para estabelecer uma parceria com o Instituto Rodale , que produziu algumas das primeiras pesquisas orgânicas, entre outras.

Colocando orgânico ao teste
Com sede na Pensilvânia, o instituto é o lar de um longo experimento lado a lado na agricultura orgânica e convencional. O Trial de Sistemas Agrícolas , que cultivou milho e soja desde 1981, mostrou que após um declínio inicial durante a transição de três anos, os rendimentos nas parcelas orgânicas compensaram ou excederam os rendimentos das colheitas convencionais - e tiveram desempenho ainda melhor durante os anos de seca . Rodale diz que o estudo também demonstrou que a agricultura orgânica usa menos energia, produz menos gases de efeito estufa e constrói a saúde do solo em vez de esgotá-la. No ano passado, o instituto lançou um ensaio de vegetais .

A Earthbound Farms , com sede na Califórnia , uma das maiores produtoras de orgânicos do país, também descobriu que os rendimentos continuam aumentando ao longo dos anos. Quanto mais tempo um pedaço de terra é orgânico, diz o presidente e CEO Deverl Maserang, mais fértil fica o solo, e isso ajuda sua rede de fazendas a se tornar mais produtiva.

A Rodale, enquanto isso, está buscando expandir seus locais de testes geográficos, diz o diretor executivo Jeff Moyer, porque as estratégias de solo que funcionam na Pensilvânia não necessariamente ajudam agricultores como a Bailey em Montana ou produtores de uva na Califórnia. “Queremos poder mostrar aos fazendeiros com sucesso a implementação de estratégias dentro de sua biorregião específica”, diz ele.

Nas ervas daninhas
Entender a agricultura, seja orgânica ou convencional, significa entender as ervas daninhas, o que, segundo alguns, está forçando uma encruzilhada para os agricultores.

O advento dos herbicidas libertou os agricultores do cultivo do solo, uma prática que ajuda a preparar a terra para semear as sementes, mas perturba o ecossistema natural do solo - é reconhecida como uma das causas do Dust Bowl .

Os conservacionistas apóiam a agricultura de plantio direto porque, entre outros benefícios ambientais, encorajam o sequestro de carbono - um fator na mudança climática. Mas, uma vez que o solo que derruba ajuda a reduzir as ervas daninhas, as plantações de plantio direto são vulneráveis ??a elas. É por isso que os agricultores convencionais usam herbicidas - e fazendas orgânicas usam o cultivo.

Bailey está preocupado com a erosão do solo, então ele está tentando encontrar maneiras de cultivar um propósito, como ele chama. No campo que produziu as hifas e a aranha arremessada, ele experimentou deixar as raízes das plantas no solo após a colheita para ajudar a manter a estrutura do solo e incentivar a vida. Ele usou equipamentos para remover as sementes das plantas e depois deixou as vacas pastarem e pisotearem o material vegetal de volta ao solo. "E isso é apenas dentro de um verão", diz ele. "Esse tipo de coisa me convence que eu preciso continuar tentando."

Bailey, que espera terminar de fazer a transição de sua fazenda nos próximos meses, sempre imaginou que teria agricultura convencional para se apoiar. Ele não tem tanta certeza agora. Fazendeiros convencionais estão lutando porque os preços das commodities despencaram nos últimos anos e estão lutando contra os " super ervas daninhas " que não recuam diante da enxurrada de produtos químicos usados ??contra eles.

Há um custo muito alto de comida barata, e você não paga no caixa - os agricultores estão pagando e estão saindo do negócio.
BOB QUINN, FAZENDEIRO
“No fundo, eu pensei, 'Isso funciona e vai durar para sempre', diz ele sobre a agricultura convencional. “E de repente, [o matador de ervas daninhas] Roundup não está funcionando. Então, na verdade, fiquei um pouco preocupado. Como uau, e se todo mundo tem que mudar?

Alguns agricultores estão cavando seus calcanhares ainda mais na agricultura convencional, pulverizando novos produtos químicos ou até mesmo voltando a cultivar. "Este ano, muitos deles estavam tendo que retirar os arados porque os produtos químicos não estão funcionando", diz Fasteson.

Para outros, é um impulso para mudar de rumo. Tim Raile , um produtor de trigo no Kansas, diz que sua fazenda de plantio direto funcionou bem por cerca de uma década, e então notou que as ervas daninhas mostravam resistência. “Era apenas algumas ervas daninhas aqui e ali, mas como essas ervas daninhas continuavam gerando descendentes, acabou sendo o campo todo. E todo mundo está experimentando a mesma coisa ”, diz ele. Ele pulverizou mais herbicidas. "Finalmente chegou a um ponto em que não importa quanto glifosato você pusesse, não ia morrer."

Ele começou a lenta transição para o orgânico, mas não foi uma decisão fácil. "Eu não contei a ninguém por um tempo, porque sabia que haveria um pouco de reação", diz ele. Alguns fazendeiros, acredita ele, podem se sentir ameaçados por sua escolha - simplesmente porque é diferente, ou estão desconfiados de que Raile poderia processá-los pelo que é conhecido como deriva de pesticidas .

Por enquanto, seu desafio é armazenar seu trigo orgânico. Como não pode se misturar com o convencional, ele não pode mais vendê-lo no elevador de grãos local. Ele é capaz de ficar no topo das demandas trabalhistas, mas é uma restrição real para os outros.

“Eu não conseguia gerenciar a fazenda sozinho com o tempo que levava para fazer a operação orgânica. É difícil encontrar o tipo de trabalho pago de que você precisa ”, diz Alan Weisshaar, um fazendeiro de milho e soja de Iowa que foi orgânico por cerca de duas décadas, mas depois mudou para métodos convencionais.

Tendo passado por várias pessoas antes de encontrar Fasteson e outro fazendeiro para assumir sua operação, Quinn reconhece o valor - e a escassez - de mão de obra qualificada e know-how. Mas com o treinamento certo para novos recrutas, diz ele, a agricultura orgânica, em última análise, poderia ajudar a cumprir a indescritível busca por mais empregos na América rural. Uma fazenda convencional de tamanho semelhante à sua normalmente mantém uma família à tona financeiramente, diz ele, com algumas oportunidades sazonais de emprego; sua fazenda sustenta cinco famílias durante todo o ano.

Apontando para o outro lado da estrada que cruza os campos de trigo para a única casa à vista que não a sua, Quinn diz que não estava lá uma semana antes: Fasteson tinha mudado de outra cidade para sua família. “Estamos adicionando uma casa à comunidade”, diz Quinn. "Isso é quase inédito nesta parte de Montana."

Demanda de condução
Com o setor orgânico ainda pequeno em número de áreas cultivadas em geral, fazendas de larga escala como a que a General Mills está fazendo em transição podem ajudar a mudar a paisagem nacional. Mas eles estão longe da pequena propriedade familiar que os consumidores podem associar ao orgânico, e alguns cientistas temem que, à medida que as fazendas cresçam, eles perderão parte da diversidade que, segundo eles, torna a agricultura orgânica mais sustentável.

A questão não é de escala. São quantas pessoas [trabalhadores] por acre ”, diz Liz Carlisle, conferencista da Universidade de Stanford e autora do Lentil Underground , que narra o movimento da agricultura orgânica de Montana. “Ter um monte de fazendas de pequena escala é uma maneira de ter uma agricultura diversificada, porque elas não farão as mesmas coisas. Mas você pode ter fazendas de grande escala que criam diversidade no que fazem - elas só precisam que as pessoas gerenciem isso ”.

Certificação orgânica requer uma rotação de três anos das culturas; Cultivar culturas diferentes a cada estação ajuda a quebrar os ciclos de ervas daninhas, pragas e doenças. Não há sempre um incentivo de mercado, no entanto, para maximizar essas rotações. “Seria ecologicamente benéfico rodar [morangos] com brássicas - como brócolis ou mostarda - que suprimem patógenos fúngicos, mas os consumidores não pagam tanto pelas colheitas como pelos morangos”, diz Carlisle. “E a renda da terra é baseada nos lucros dos morangos, então os agricultores estão em apuros.”

É uma área onde a Earthbound Farms, que fornece saladas e frutas e vegetais congelados para varejistas em todo o país, usa a escala em seu benefício. Maserang diz que a empresa introduziu couve - flor e brócolis "riced" , muitas vezes comprados para substituir os amidos em dietas com baixo teor de carboidratos, como uma forma de tentar aumentar a demanda por essas culturas, porque cultivá-las é bom para o solo. A empresa está trabalhando para identificar outros vegetais que são bons para a rotação, ele diz, "e procurando formas mais fáceis de usá-los" para diminuir a divisão entre o que a fazenda precisa e o que os consumidores querem comprar.

Não muito longe da fazenda de Bailey em Montana está o humilde escritório da Timeless Seeds , uma empresa que vende variedades de grãos e legumes que são bons cultivos de rotação para repor o solo - lentilhas, ervilhas, cevada roxa - mas tradicionalmente não saem das prateleiras do varejo . David Oien fundou a empresa em 1987 para criar esse mercado - e os últimos anos têm crescido, impulsionados pela popularidade de alimentos orgânicos e vegetais.

“Antes, precisávamos sair e procurar produtores”, disse Oien. "Agora, muitas vezes, os agricultores nos chamam e perguntam se podem plantar nossas colheitas".

Para Quinn, enquanto a demanda do consumidor continuar a crescer, o mesmo acontecerá com a área de cultivo orgânico - junto com a infraestrutura de apoio. “Os formuladores de políticas nunca lideram, sejamos honestos. Eles geralmente seguem, e nós vamos ter que esperar que eles o acompanhem, eu acho ”, ele diz. "Então eles vão apoiar a conversão através de pesquisas e conselhos e esse tipo de coisa."

Em uma noite do final de setembro, Quinn, vestindo um chapéu de cowboy enfeitado com trigo da herança, e Bailey se encontram para jantar em um restaurante movimentado em Loma, uma pequena cidade a meio caminho entre suas fazendas. Sobre os chiles rellenos e o chili verde - era a noite mexicana no Ma's - os dois alcançaram: que safra de rotação funcionou bem este ano, onde as ervas daninhas estão surgindo. Quando questionados sobre outros agricultores da região que viram o seu sucesso, mas não estão dispostos a mudar para o orgânico, voltam à questão do custo. Mais consumidores, eles dizem, precisam estar dispostos a pagar mais por comida.

“Há um custo muito alto de comida barata, e você não paga no caixa - os agricultores estão pagando e estão saindo do negócio”, diz Quinn.

Ele é otimista, no entanto, sobre o potencial dos produtores orgânicos para reverter a crise agrícola do país. "Não vai ser tudo sem solavancos e curvas e curvas na estrada, mas está indo na direção certa", diz ele. "Acho que haverá um tempo em que olharemos para essa era como o grande experimento químico".

associam às marcas.

Fonte:national geographic em 20-11-2018 por achiel Cernansky

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