Com as mudanças climáticas, os pequenos cafeicultores colombianos pagam o preço

Centenas de pequenos cafeicultores da Colômbia pararam de cultivar o feijão diante dos preços baixos e das colheitas reduzidas, ligadas a um clima instável. Enquanto os agricultores lutam, os cientistas do país estão procurando desenvolver novas variedades que florescerão em um ambiente em mudança.

À primeira vista, Finca El Ocaso, localizada nas colinas fora Salento, Colômbia, poderia ser confundido com uma floresta natural: fileiras de pés de café arábica agachamento são intercaladas com banana, banana e cal e sombreada por imponentes cafatero Nogal árvores, cuja alta o dossel hospeda bandos de papagaios tagarelas e outros pássaros. A plantação de café de 44 acres foi certificada por organizações internacionais por ser sustentável, amiga do clima e justa para seus trabalhadores.

Mas Finca El Ocaso está lutando sob o peso da intensificação das pressões econômicas.

"Muitas fazendas menores perto de nós saíram do negócio", disse o agricultor Gustavo Patiño. "Já não é mais sustentável ter uma fazenda de porte médio que pague altos impostos e altos custos de produção, quando no final eles podem receber menos pelo café do que pelas despesas".

Vários anos atrás, em um esforço para manter a plantação à tona, a filha mais velha de Patiño, Carolina, abriu a fazenda para turistas estrangeiros e colombianos. A plantação agora atrai mais de 1.000 visitantes por ano. "Nossa fazenda só pode sobreviver porque oferecemos passeios e vendemos nosso café para os turistas", disse Patiño.

Nos últimos 18 meses, a Colômbia perdeu quase 100.000 acres de plantações de café, mais de 4% das terras cultivadas com café, de acordo com um comunicado divulgado na semana passada pela Federação Nacional dos Cafeicultores da Colômbia (Fedecafé). Desde a década de 1990, o total de terras cultivadas com café encolheu 20%, segundo o Fedecafé. A federação atribuiu o êxodo mais recente ao preço extremamente baixo do café na bolsa de Nova York. A migração de trabalhadores mais jovens para empregos com salários mais altos nas cidades e no exterior também é um fator, observa Diana Carolina Meza Sepulveda, professora de desenvolvimento agroindustrial da Universidade Técnica de Pereira.

A região montanhosa colombiana, onde o café é cultivado, está aquecendo 0,5 graus Fahrenheit por década.
No entanto, além dessas preocupações econômicas imediatas, surge uma ameaça que já afeta alguns cafeicultores da Colômbia: um clima em mudança. A região montanhosa colombiana, onde o café é cultivado, está aquecendo 0,3 graus Celsius (0,5 graus Fahrenheit) por década, segundo um estudo publicado em abril pelo engenheiro agrônomo de café Peter Baker e uma equipe de cientistas. O número de horas de luz solar também diminuiu 19 por cento desde meados do século passado devido ao aumento da cobertura de nuvens, e não há sol suficiente para sustentar altos níveis de produção de café em algumas áreas, relataram os pesquisadores. Extremos de precipitação são mais comuns, assim como a disseminação de doenças por insetos e fungos - pragas conduzidas em parte pelo clima geralmente mais quente e úmido.

De fato, as condições de crescimento cada vez mais voláteis da Colômbia representam a maior ameaça a longo prazo para os pequenos cafeicultores do país, dizem os cientistas. Das cerca de meio milhão de fazendas de café da Colômbia, 95% são menores que 12 acres. “Na Zona Central de Cafés, a produção está diminuindo rapidamente”, diz Baker, que trabalha com a Iniciativa para o Café e o Clima. “O mau tempo e as doenças do café são claramente um fator”.

Por enquanto, o clima quente tem trabalhado em favor dos Patiños. Mas as tendências climáticas de longo prazo não são boas.

“Quando começamos a plantação, os vizinhos disseram que éramos loucos, está muito frio para o café - agora a altitude [de 5.800 metros] é o ideal para cultivá-la”, disse Patiño, que comprou a terra em 1987. “ notei grandes mudanças climáticas nos últimos 30 anos. Por um lado, temos dias mais ensolarados e em outros momentos chove demais ”.

A Zona Cafetera, como os colombianos chamam de triângulo fértil na cordilheira central dos Andes, onde está localizada a Finca El Ocaso, é uma colcha de retalhos de pequenas fazendas, floresta nublada remanescente e cordilheiras de alta montanha. A UNESCO designou a região pitoresca Patrimônio da Humanidade em 2011 , chamando-a de "um exemplo excepcional de uma paisagem cultural sustentável e produtiva" e "um forte símbolo para as áreas de cultivo de café em todo o mundo".

Mas a boa aparência do cartão postal esconde uma realidade mais complexa.

Jessica Eise, Ph.D. da Purdue University. Um estudante que trabalha para criar uma rede de informações sobre adaptação às mudanças climáticas na Colômbia concluiu recentemente um estudo sobre o impacto das mudanças climáticas sobre os cafeicultores colombianos. Mais de 90 por cento dos agricultores entrevistados relataram mudanças na temperatura média, 74 por cento disseram que as secas ficaram mais longas e mais severas, e 61 por cento relataram um aumento na erosão da montanha e deslizamentos causados ​​por chuvas fortes. A maioria dos cafeicultores percebeu mudanças nos ciclos de floração e frutificação de suas árvores, disse Eise.

"Em épocas anteriores, o clima era perfeito para o café", disse um pequeno fazendeiro que falou com Eise e pediu para não ser identificado. “No período de floração, houve verão. Durante a colheita, houve inverno. Mas a partir de 2008, isso mudou e agora não sabemos quando será o verão, quando o café florescerá. Nossa produção anual agora varia em até 40% ”.

O representante colombiano da Rainforest Alliance, Mauricio Galindo, disse que “os níveis de precipitação que normalmente ocorreriam ao longo de um período de três meses foram concentrados ao longo de um período de duas semanas neste ano”, interrompendo o desenvolvimento do café, que requer longos períodos de chuva suave.

Para um pequeno produtor que vive à margem da solvência financeira, um único ano ruim representa uma ameaça existencial.
Os cafeeiros são extremamente sensíveis a pequenas mudanças no clima. Muito sol ou muito pouco, muita chuva ou muito pouco, podem atrapalhar o ciclo de floração e maturação da cereja do café, que abriga o feijão em desenvolvimento. A temperatura é igualmente crítica. As árvores se saem melhor com dias quentes de primavera e noites frias, uma importante razão pela qual a cultura floresce apenas em uma faixa estreita de elevações nos trópicos, onde as condições são perfeitas. Mas, à medida que o aquecimento global avança, o ponto ideal onde ele pode ser cultivado está se movendo constantemente pelas encostas das montanhas.

Alguns produtores em altitudes mais baixas arrancaram suas árvores com baixo desempenho, disse Galindo, a terra se revertendo para pastagem de gado ou usada para cultivar plantas de alto valor como abacate e folha de coca, a fonte de cocaína, que continua sendo a principal fonte de renda agrícola do país. . (Café é o segundo.) Enquanto isso, no sul do país, florestas virgens de alta montanha, onde as temperaturas estão frias, estão sendo derrubadas para dar lugar a novas plantações de café, relata Galindo.

O pequeno tamanho das plantações de café da mamãe e do café da Colômbia permitiu que a qualidade e a consistência do café permanecessem altas, um importante ponto de venda. Mas a maioria das fazendas permanece não-mecanizada e exige trabalho intensivo, colocando a Colômbia em desvantagem em relação a outros países com sistemas de produção mais eficientes.

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Ironicamente, a melhora na economia colombiana, o chamado dividendo da paz que se seguiu à assinatura do tratado com guerrilheiros das FARC em 2016, prejudicou o negócio de café. O peso colombiano é atualmente forte, tornando as exportações de café do país menos competitivas no mercado global em comparação com países como Vietnã e Brasil. Além disso, a nova prosperidade levou a um boom de construção nas cidades da Colômbia, levando a uma escassez de mão-de-obra.

"Não há trabalhadores suficientes", relatou um fazendeiro que falou com a equipe de Purdue. “Não há mais jovens na minha fazenda. Eu tenho dois homens trabalhando para mim, um tem 83 anos e o outro tem 75 anos, e depois sou eu. ”

Para grandes plantações, esses tipos de estressores econômicos ainda são gerenciáveis. Muitos estão atualmente diversificando suas colheitas para melhor enfrentar os anos em que a colheita de café é ruim. Mas para um pequeno produtor que vive à margem da solvência financeira, um único ano ruim representa uma ameaça existencial. Alguns produtores implementaram medidas paliativas como a instalação de tanques de água pluvial para irrigar suas terras durante a seca.

Mas mesmo esses passos modestos estão além dos meios de muitos pequenos produtores. "Você não pode se adaptar à mudança climática quando está na pobreza", explicou Eise. “E a mudança climática exacerba o estresse da pobreza. É uma pegadinha.

"Parece que tudo está ficando cada vez mais radical para eles", disse Baker. “O que todos os agricultores querem é uma condição razoavelmente estável e eles não estão conseguindo e, francamente, deve ficar claro para eles que eles nunca retornarão às condições estáveis ​​do passado”.

A pequena margem de lucro dos cafeicultores - mesmo em bons anos - é ainda mais corroída por uma taxa obrigatória que os produtores pagam à Fedecafé, a organização sem fins lucrativos que tem parceria com o governo colombiano. O Fedecafé, mais conhecido por sua campanha de marketing “Juan Valdez”, compra safras de fazendeiros e os vende para o mundo. Eduardo Lora, um associado do Centro de Desenvolvimento Internacional de Harvard, diz que essa taxa, o equivalente a uma alíquota de 15,3% sobre a renda dos agricultores, colocou mais um fardo sobre os pequenos proprietários de terra que menos podem arcar com isso.

“A mudança climática reduzirá a área global adequada para café em cerca de 50%”, disse um estudo.
Mas o Fedecafé também financia um braço de pesquisa, o Cenicafé, cujos 60 cientistas devem desempenhar um papel fundamental em ajudar os cafeicultores da Colômbia a sobreviver nas próximas décadas. Apelidado de "a NASA do café mundial" por causa de sua abordagem de alta tecnologia para o desenvolvimento de novas variedades de árvores que são resistentes a pragas e adaptadas aos caprichos de um clima instável, o laboratório está empoleirado em uma montanha acima da cidade central de Chinchina. No terraço do lado de fora do escritório do diretor Álvaro Gaitan, um patologista de plantas, há uma variedade de cafeeiros envasados ​​com uma mistura de cerejas verdes e vermelhas.

"Essas duas plantas são os pais do café arábica", disse Gaitan. “Sequenciamos os genomas desses e de outras variedades e as informações estão agora disponíveis publicamente. Eles vão nos dar os genes para projetar novas variedades no futuro ”.

Coleções como essas são críticas, pois a informação genética que elas contêm é a primeira linha de defesa contra os patógenos do café. A ferrugem do cafeeiro, ou la roya em espanhol, transforma folhas amarelas e impede que as árvores frutifiquem. Uma epidemia do fungo em 2012 devastou fazendas de café em toda a América Latina, causando mais de US $ 3 bilhões em danos e perda de renda, e efetivamente descarrilar o setor cafeeiro em países como El Salvador.

O impacto foi muito menos severo na Colômbia, onde o Cenicafé já havia usado seu banco genético de café silvestre para desenvolver variedades resistentes à ferrugem que fossem adequadas às condições de cultivo em várias partes do país. Uma equipe de 1.200 extensionistas promoveu agressivamente a variedade resistente chamada “ Castillo ” e, em 2017, cerca de três quartos dos cafeeiros da Colômbia eram resistentes à ferrugem.

"Você não pode encontrar outro exemplo de uma mudança feita tão rápido em uma cultura perene em qualquer lugar do mundo", disse Gaitan. “Nós sabemos que a ferrugem e outras pragas ainda estão tentando nos derrotar. Estamos projetando plantas para ambientes mais secos, estamos projetando plantas para ambientes mais úmidos. A Colômbia tem muitas zonas climáticas diferentes e nós simplesmente não sabemos o que vai acontecer no futuro ”.

Em vez de fornecer sementes de apenas um genótipo, cada sacola que o Cenicafé vende aos cafeicultores a preço de custo contém sementes de 35 linhas diferentes, garantindo que algumas plantas conseguirão prosperar quaisquer que sejam as condições ambientais.

Enquanto a terra plantada no café na Colômbia encolheu um quinto , a produção de café permaneceu praticamente a mesma desde os anos 90, devido ao aumento da eficiência no processo de produção, como o plantio de mais árvores por acre; controles biológicos para pragas de insetos; e outras inovações agronômicas pioneiras do Cenicafé. Gaitan diz estar confiante de que mais desenvolvimentos tecnológicos podem ajudar a Colômbia - e o mundo - a acompanhar as futuras ameaças.

Outros, no entanto, não têm tanta certeza. “A mudança climática reduzirá a área global adequada para café em cerca de 50% nos cenários de emissões”, segundo um relatório publicado na revista Climate Change em 2015.

O comércio de café vale mais de US $ 100 bilhões por ano no mundo. No entanto, a quantidade de pesquisa sobre café no mundo “é minúscula em comparação com outras culturas”, diz Hanna Neuschwander, diretora de comunicações da World Coffee Research, um grupo comercial. A maior necessidade é que uma melhor ciência seja conduzida em nível local para adaptar o café à mudança climática país a país, como a Colômbia está fazendo.

Se isso acontecer, ela prevê, o café atenderá com sucesso os desafios da mudança climática e continuará a ser cultivado. Infelizmente, Neuschwander disse que muitos dos pequenos agricultores cujas famílias cultivaram o amado feijão por gerações enfrentarão a maior pressão.

Qualquer choque negativo - um surto de doença, uma seca, preços baixos no mercado - afetará desproporcionalmente as pessoas que têm menos capacidade de absorvê-las", disse Neuschwander. "Nos próximos 50 anos, você verá uma tendência de consolidação onde apenas os produtores mais eficientes podem permanecer no jogo."

Fonte:Yale.edu por Richard Schiffman* em 11-07-2019

Richard Schiffman escreve sobre o meio ambiente e saúde para uma variedade de publicações que incluem o New York Times, Scientific American, o Atlântico e Yale Environment 360.

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